Ingenieros y empresarios aeroespaciales pretenden hacer viables los taxis aéreos

Tecnología

La próxima vez que estés afuera, mira hacia arriba. Es posible que veas casas, edificios, algunos árboles. Más arriba puede ver algunas nubes, un avión comercial, un avión militar. Quizás haya un helicóptero. En otras palabras, no mucho. Eso está cambiando.

Los ingenieros y empresarios aeroespaciales de todo el mundo están en una carrera para cambiar fundamentalmente la forma en que vemos el cielo. Están trabajando en nuevos vehículos aéreos, en una industria llamada movilidad aérea avanzada, que se utilizarán para dejar paquetes en la puerta de su casa, transportar personas y carga en distancias más cortas e incluso podrían dar a las personas la posibilidad de llamar taxis aéreos.

“No es un si, es un cuándo”, dijo Davis Hackenberg, gerente de proyectos de Movilidad Aérea Avanzada de la NASA. “La aviación eléctrica va a suceder”.

A principios de este mes, la Cámara de Representantes de los Estados Unidos aprobó un proyecto de ley patrocinado por la representante de Kansas Sharice Davids que crearía un grupo de trabajo para estudiar lo que el gobierno federal debe hacer con respecto a la incipiente industria. Ahora se dirige al Senado de los Estados Unidos, donde lo dirige el senador de Kansas Jerry Moran.

El proyecto de ley es un intento de preparar al gobierno para lo que probablemente cambiará el futuro del transporte. Significará de todo, desde nuevas regulaciones de seguridad, hasta infraestructura en forma de “vertipuertos”, hasta lograr que el público se embarque con el concepto de aviones tipo drone volando por sus vecindarios.

También es un intento de mantener a Kansas, con su industria aeronáutica bien establecida, a la vanguardia de la próxima generación en vuelo.

“Creo que estamos bien posicionados no solo para poder ser la capital aérea del mundo para toda la aviación general y aviones comerciales que hemos sido históricamente, sino que también podemos ser la capital aérea del mundo para la movilidad aérea avanzada”. “dijo Pierre Harter, Director de Investigación y Desarrollo del Instituto Nacional de Investigación de Aviación de la Universidad Estatal de Wichita.

Durante casi un siglo, los viajes aéreos se han limitado en gran medida a aviones y helicópteros. Para el pasajero promedio durante gran parte de ese período, significa ir a un aeropuerto, sentarse durante una hora y sentarse en un asiento que parece hacerse más pequeño cada año.

Pero la tecnología pronto cambiará la forma en que pensamos sobre volar. Las baterías se hacen cada vez más pequeñas. Los materiales para construir el avión son más ligeros que nunca. El software se está volviendo más sofisticado. Una cabina moderna de hace 20 años no puede hacer ni la mitad de lo que hace el teléfono en su bolsillo, según Harter.

Ha permitido un enfoque aún mayor en la tecnología eléctrica en la aviación durante los últimos 15 años. Eso está permitido para nuevos diseños de aviones. Ha cambiado la forma en que vuelan. Ha cambiado la forma en que se pueden utilizar los aviones. Los ha hecho más silenciosos, para que puedan acercarse a los hogares de las personas.

“Es un salvaje oeste grande, abierto de par en par”, dijo Harter. “Hay mucha gente ahí fuera, muchos soñadores tratando de romper esta nuez. Hay muchas personas que no son tradicionalmente aeroespaciales que piensan que también pueden romper esta nuez”.

¿El fin de los ‘desiertos del transporte’?

Empresas como Joby Aviation, que tiene inversiones de Uber, ya están probando vehículos de pasajeros con la esperanza de obtener la certificación de la FAA. Amazon y Wing, que es propiedad de la empresa matriz de Google, Alphabet, ya tienen permiso para usar drones para entregar paquetes en algunos lugares. Hyundai tiene un grupo avanzado de movilidad aérea y compañías de aviación tradicionales como Boeing han invertido en nuevas empresas.

Entonces, ¿cómo sería exactamente este futuro?

Tal vez estés caminando por la calle hacia el vertiport, donde tomarás un taxi aéreo porque llegas un poco tarde al trabajo. Algo vuela por encima de las casas. Puede pasar el cursor sobre su destino y enviar una cadena para soltar un paquete. Quizás, más alto en el cielo, hay un vehículo que transporta carga desde una empresa al aeropuerto, pero realmente no te das cuenta porque es muy silencioso, a diferencia de un helicóptero.

“Creo que durante los próximos diez años … es realista decir que verás a algunos de camino al trabajo por la mañana”, dijo Hackenberg.

No sucederá todo a la vez. Primero, dijo Harter, es probable que veamos algunos de estos aviones, con un piloto, llevando cajas de un lugar a otro. Esos viajes permitirían a las empresas sentirse cómodas con la tecnología y cumplir con los requisitos de seguridad para poder comenzar a volar con pasajeros. Entonces comenzará a volverse autónomo.

“Para empezar, no será autónomo”, dijo Harter. “Hay mucho desarrollo por hacer, mucha infraestructura por construir, mucha confianza pública por construir, sin mencionar que los reguladores tienen que aprobarlo todo primero”.

A medida que los nuevos aviones se vuelvan más comunes, el resultado podría ser algo tan simple como reducir el tiempo de viaje dentro de las áreas urbanas y suburbanas, haciendo que sea un poco más fácil llegar al aeropuerto o desde los suburbios al centro de la ciudad. Pero también podrían usarse para ayudar a deshacerse de los “desiertos del transporte”, lo que facilita que un médico llegue a un paciente en un área rural que tiene acceso limitado a un hospital.

“Creo que parte del desafío es que dependerá mucho de las prioridades de la comunidad”, dijo Nancy Mendonca, líder de integración comunitaria de la Misión AAM de la NASA. “Y luego entender lo que quiere la comunidad local”.

Hay muchas preguntas pendientes antes de que la movilidad aérea avanzada se convierta en algo común. Hay precauciones y regulaciones de seguridad que deben desarrollarse. Hay formación piloto y desarrollo de la fuerza laboral. Ahí está el costo. Hay que averiguar quién usaría este tipo de transporte. Hay que averiguar si la gente quiere tener estos aviones cerca de sus hogares, sin importar lo silenciosas que digan las empresas.

Todavía hay más avances en la tecnología que deben suceder si desea que recorran más de 150 millas y no estén tripulados. Hay infraestructura que las ciudades y pueblos necesitarán crear. Habrá discusiones sobre dónde colocar los vertiports. Habrá preguntas de acceso, si serán solo juguetes para la burguesía o estarán disponibles para los hoi polloi. El grupo de trabajo que se formaría si el proyecto de ley es aprobado por el Congreso tendría la tarea de responder algunas de esas preguntas.

“Cuando se discutió por primera vez sobre los drones, nos quedamos atrás de la curva en eso”, dijo Davids. “Y quiero asegurarme de que eso no suceda con esta tecnología emergente”.

Davids dijo que estaba “entusiasmada” con la industria, que se proyecta que crecerá significativamente durante los próximos 15 años. Un informe elaborado por Deloitte este enero proyectó que el mercado en torno a la movilidad aérea avanzada podría generar un estimado de 115.000 millones de dólares para 2035 y emplear a más de 280.000 personas. Hackenberg, de la NASA, dijo que habrá una competencia intensa en todo el mundo y dijo que, en su opinión, Estados Unidos “debe ganar”.

“La aviación es el futuro”, dijo Hackenberg. “Hay un montón de competencia. Es como la automoción, se distribuirá… habrá vehículos y demás construidos en todas partes. Pero necesitamos ser dueños. Necesitamos tener General Motors y Fords. Y, con suerte, Toyotas y los de Tesla y todo lo demás”.

Fuente: Tech Xplore.

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