El paso de la sonda Juno por Júpiter deja algunas de las imágenes más fascinantes

Astronáutica

Por: MATTHEW CIMONE para Universe Today

Júpiter.

El planeta más masivo del sistema solar: el doble que todos los demás planetas combinados. Este mundo gigante se formó a partir de la misma nube de polvo y gas que se convirtió en nuestro Sol y el resto de planetas.

Pero Júpiter fue el primogénito de nuestra familia planetaria. Como primer planeta, el campo gravitacional masivo de Júpiter probablemente dio forma al resto de todo el sistema solar.

Júpiter podría haber jugado un papel en el lugar donde todos los planetas se alinearon en sus órbitas alrededor del Sol… o no, ya que el cinturón de asteroides es una vasta región que podría haber sido ocupada por otro planeta si no fuera por la gravedad de Júpiter.

Los gigantes gaseosos como Júpiter también pueden arrojar planetas enteros fuera de sus sistemas solares, o ellos mismos en espiral hacia sus estrellas.

La formación de Saturno varios millones de años más tarde probablemente le ahorró a Júpiter este destino.

Júpiter también puede actuar como un “receptor de cometas”. Los cometas y asteroides que de otro modo podrían caer hacia el interior del sistema solar y golpear mundos rocosos como la Tierra, son capturados por el campo gravitacional de Júpiter y finalmente se sumergen en las nubes de Júpiter.

Pero en otras ocasiones en la historia de la Tierra, Júpiter pudo haber tenido el efecto opuesto, arrojando asteroides en nuestra dirección, por lo general algo malo, pero también puede haber resultado en rocas ricas en agua que llegaron a la Tierra que llevaron al planeta azul que conocemos hoy.

Júpiter es una ventana al pasado de nuestro propio sistema solar, un pasado literalmente envuelto bajo las nubes de Júpiter, razón por la cual se llama así Juno, la sonda que actualmente orbita a Júpiter. Juno, la esposa de Júpiter en la mitología, pudo mirar a través de un manto de nubes que Júpiter usaba para esconderse a sí mismo y a sus malas acciones.

En este caso, sin embargo, estamos mirando a través de las nubes de Júpiter hacia nuestra propia historia. Juno entró en la órbita de Júpiter el 5 de julio de 2016 después de viajar durante casi cinco años para llegar al gigante gaseoso.

Al caer en el pozo de gravedad de Júpiter, Juno llegó a una velocidad de 210.000 km/h, uno de los récords de velocidad más rápidos establecidos por cualquier objeto hecho por humanos.

Juno se encuentra en una órbita muy excéntrica de 53 días. Durante Perijove, o la aproximación orbital más cercana, Juno roza Júpiter a una altitud de 4.200 km y luego barre hacia afuera a 8.1 millones de km. La órbita de Juno está diseñada para navegar a través de áreas más débiles del increíblemente poderoso campo magnético de Júpiter.

El campo magnético de Júpiter, en segundo lugar en poder solo por detrás del Sol mismo, acelera las partículas de alta energía del Sol creando poderosas bandas de radiación que rodean el planeta: radiación que fríe la electrónica.

Además de su ágil navegación, la electrónica de Juno está reforzada contra la radiación con su “bóveda de radiación”, una carcasa de titanio de 1 cm de espesor que alberga su sensible equipo científico.

Una pieza de equipo que nos deslumbra a todos en la Tierra es JunoCam, una cámara a color RGB que toma imágenes visuales de las nubes de Júpiter mientras la sonda zumba el planeta en solo dos horas en cada órbita, pasando el menor tiempo posible en la radiación de Júpiter.

Más recientemente, Juno completó Perijove 29 y algunas de las fotos fueron publicadas por “Ingeniero de software, experto en datos planetarios y climáticos y artista de visualización de datos científicos” Kevin Gill.

Kevin tiene una página de Flickr absolutamente asombrosa donde publica imágenes que ha procesado de Juno, así como otras misiones como la Cassini de Saturno y la cámara HiRISE que orbita Marte en el Mars Reconnaissance Orbiter.

Bueno. Y finalmente, por qué viniste aquí: Mira el Perijove 29 de Juno procesado por Kevin Gill.

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También pueden seguir el trabajo de Kevin en Twitter (@kevinmgill) e Instagram (@apoapsys).

JunoCam no es realmente parte de la misión científica principal de Juno. Pero la cámara proporciona una función clave: permite que Juno nos acompañe en el viaje.

Lo que creo que es realmente espectacular. A veces, la astrofotografía se considera más un arte que una ciencia.

Pero como astrofotógrafo, creo que estas imágenes inspiran a los futuros científicos, la conciencia general de las misiones científicas en curso y, con suerte, el apoyo público para la financiación de la ciencia. Hablando de eso, ¿qué ha descubierto nuestra ciencia sobre el más grande de los mundos gigantes?

Uno de los mayores misterios de Júpiter es lo que hay en su corazón. Juno ayudó a resolver un debate en curso en la comunidad científica planetaria sobre cómo se formó Júpiter.

Había dos posibilidades: la primera es que Júpiter comenzó como un mundo rocoso, un núcleo de aproximadamente 10 veces la masa de la Tierra. La gravedad de este núcleo atrajo el hidrógeno y el helio circundantes hasta que se formó el Júpiter que conocemos, ese mundo rocoso original enterrado bajo la turbulenta vorágine.

La segunda posibilidad es que los remolinos en el disco protoplanetario giratorio de nuestro sistema solar temprano colapsaron sobre sí mismos y Júpiter se formó a partir de ellos directamente sin núcleo rocoso. Ambas teorías describen diferentes condiciones al comienzo de nuestro sistema solar. Juno reveló algo extraño, no un núcleo sólido, sino un núcleo “difuso” o “diluido”.

Parece que Júpiter se formó a partir de un cuerpo rocoso, pero en lugar de que ese núcleo esté situado en el centro del planeta, se extiende por todo el interior de Júpiter.

La dilución del núcleo es probablemente el resultado de un impacto masivo del tamaño de un planeta con Júpiter que rompió el núcleo inicial y lo extendió por la mitad del diámetro de Júpiter.

Imagínese estar presente en un evento como ese: Júpiter tragándose un posible planeta de nuestro sistema solar que nunca hemos conocido. Revelada la historia de nuestro lugar en el espacio.

También hemos aprendido que los vientos de Júpiter se sumergen profundamente por debajo de las nubes exteriores, que la Gran Mancha Roja tiene cientos de kilómetros de profundidad y hemos visto ciclones gigantes en los polos norte y sur de Júpiter que podrían tragarse un país.

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Los ciclones del polo sur de Júpiter en infrarrojo comparados con Texas (abajo) y Estados Unidos.

Júpiter es actualmente el objeto más brillante del cielo nocturno después del atardecer. Si tienes el cielo despejado y puedes verlo, ¡mira hacia el sur!

Recuerden, ese punto brillante es un mundo gigante cientos de veces el tamaño de la Tierra, a millones de kilómetros de distancia y, sin embargo, potencialmente uno de los factores clave en su existencia. Por Jove, eso es asombroso.

Este artículo es una traducción de otro publicado en Universe Today. Puedes leer el texto original haciendo clic aquí.

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