Los ríos en Estados Unidos están cambiando de color: de azul a amarillo y verde

Medio ambiente

Un tercio de los ríos de EE. UU. ha cambiado significativamente de color en los últimos 36 años, pasando de azul a amarillo y verde, revelan nuevas imágenes sorprendentes.

Los investigadores analizaron 235,000 imágenes de satélite, tomadas durante un período de 34 años entre 1984 y 2018, de la NASA y el programa Landsat del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS). Los tonos cambiantes se pueden ver en un mapa interactivo.

Más de la mitad de esas imágenes satelitales mostraron ríos con un tono dominante de amarillo, mientras que más de un tercio de las imágenes eran en su mayoría verdes. Solo el 8% de las fotos de ríos eran en su mayoría azules.

“La mayoría de los ríos están cambiando gradualmente y no son perceptibles para el ojo humano”, dijo al sitio web Live Science el autor principal John Gardner, investigador postdoctoral en el laboratorio de hidrología global de la Universidad de Carolina del Norte. “Pero las áreas que están cambiando más rápido tienen más probabilidades de ser creadas por el hombre”.

Los ríos pueden parecer tonos de azul, verde, amarillo u otros colores, dependiendo de la cantidad de sedimentos en suspensión, algas, contaminación o materia orgánica disuelta en el agua. Como regla general, el agua del río se vuelve verde a medida que florecen más algas o cuando el agua transporta menos sedimentos. Los ríos tienden a volverse amarillos cuando transportan más sedimentos.

“Los sedimentos y las algas son importantes, pero demasiado o muy poco de cualquiera de ellos puede ser perjudicial”, dijo Gardner.

Evaluar tendencias
En total, los investigadores recolectaron 16 millones de mediciones durante un período de 34 años en los 108,000 kilómetros de ríos en los EE. UU. que tienen más de 60 metros de ancho. Esto les permitió rastrear tendencias significativas en el cambio de color a lo largo del tiempo.

Más de la mitad de los ríos, o el 55%, variaron de color a lo largo del tiempo, pero sin una tendencia clara a lo largo del tiempo. Un tercer color cambió en ese período de tiempo, y solo el 12% tuvo un color constante.

En el norte y el oeste, los ríos tendían a volverse más verdes, mientras que las regiones del este de los Estados Unidos tenían una tendencia hacia los ríos amarillos. Las vías fluviales más grandes, como la cuenca de Ohio y la cuenca del Alto Mississippi, también cambiaron a azul verdoso.

“Las grandes tendencias hacia el amarillo o el verde pueden ser preocupantes”, dijo Gardner, pero agregó que “depende del río individual”.

Así como las hojas se vuelven rojas y doradas en otoño, los ríos también pueden cambiar de color con las estaciones, gracias a los cambios en las precipitaciones, el deshielo y otros factores que cambian el caudal de un río.

Las imágenes de satélite revelaron puntos críticos donde las influencias humanas, como presas, embalses, agricultura y desarrollo urbano, pueden estar cambiando el color de algunos ríos.

Pero estos cambios no son necesariamente permanentes.

“Se puede ver totalmente que estas tendencias retroceden en la otra dirección”, dijo Gardner, “especialmente si el cambio se produce debido a una mala gestión local que se arregla fácilmente”.

Monitoreo de la salud del río

Aunque el color del río no puede dar cifras precisas sobre la calidad del agua o la salud del ecosistema, es un buen indicador de ambas cosas. Gracias a las imágenes de satélite, también es mucho más fácil para los científicos medir el color que la calidad del agua.

“Es una métrica muy simple, que integra muchas cosas”, dijo Gardner. “Pero se puede utilizar para identificar áreas que están cambiando muy rápido”.

A partir de ahí, los científicos podrían descubrir qué está causando el cambio, dijo.

Ahora se necesita más investigación para determinar qué tan preciso es el color del río para determinar la salud del ecosistema y qué cambios son importantes para monitorear.

Fuente: Live Science.

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