¿Y si la temperatura determinara el sexo del bebé?

Biología

El sexo de los humanos está controlado en gran medida por los cromosomas sexuales X e Y. Sin embargo, en muchos reptiles y peces, el sexo está influenciado por qué tan calientes o fríos están los huevos antes de la eclosión. ¿Cómo sería la vida de los humanos si el sexo también estuviera bajo el influjo de la temperatura?

El hecho de que incluso fuera posible controlar el sexo de los animales utilizando calor o frío fue descubierto por primera vez en el lagarto arcoíris agama en 1966 por la zoóloga francesa Madeline Charnier en la Universidad de Dakar en Senegal. Encontró que las crías de huevos incubados a temperaturas más bajas eran hembras, mientras que las que se desarrollaron a temperaturas más altas eran machos.

Desde entonces, los científicos han descubierto otros patrones de determinación del sexo dependientes de la temperatura. Por ejemplo, con la tortuga verde hawaiana, las hembras emergen si se incuban por encima de cierta temperatura y los machos si están por debajo de cierta temperatura, y si las temperaturas en los nidos fluctúan entre esos extremos, se observa una mezcla de machos y hembras, según un estudio de 2020. publicado en la revista Bionatura. En contraste, con el caimán americano, las hembras se desarrollan a partir de extremos de frío y calor y los machos de temperaturas intermedias.

La temperatura controla la determinación del sexo, en todos los cocodrilos, la mayoría de las tortugas, muchos peces y algunos lagartos, según la bióloga de organismos Karla Moeller de la Universidad Estatal de Arizona. Dentro de una ventana de tiempo específica durante el desarrollo embrionario de estos animales, el calor o el frío pueden influir en la producción de hormonas sexuales, que a su vez pueden influir en el destino de una cría.

Moeller señaló que una de las causas de la determinación del sexo dependiente de la temperatura es una enzima conocida como aromatasa, que puede convertir las hormonas sexuales masculinas en hormonas sexuales femeninas. En animales como la tortuga de orejas rojas, el calor durante una etapa de desarrollo específica puede aumentar los niveles de esta enzima, lo que lleva a más hembras.

Misterios evolutivos

Sigue siendo incierto exactamente por qué estos animales practican la determinación del sexo dependiente de la temperatura, aunque existe una gran cantidad de teorías, dijo Jennifer Graves, genetista de la Universidad La Trobe en Melbourne, Australia, a Live Science en una entrevista telefónica.

“Nuestra mejor suposición es que la determinación del sexo dependiente de la temperatura se originó porque los reptiles no tienen el cuidado de los padres y los huevos están en estrecha interacción con el medio ambiente”, dijo a Live Science Diego Cortez, biólogo de la Universidad Nacional Autónoma de México en la Ciudad de México. en un correo electrónico. “También sabemos que las temperaturas de incubación elevadas aceleran el desarrollo de los embriones. Por lo tanto, el sexo que está relacionado con temperaturas de incubación más altas nacerá antes”.

Debido a que, entre los reptiles, la eclosión a menudo está relacionada con la temporada de lluvias, cuando la vida florece, cualquier cría que emerja temprano probablemente obtendrá más comida, dijo Cortez. “Con más alimentos, crecerá más rápido y tendrá mayores posibilidades de sobrevivir hasta que alcance la madurez”, dijo.

Según esta idea, conocida como la hipótesis de supervivencia hasta la madurez, “si por alguna razón es mejor que una especie tenga hembras o machos más grandes en la madurez, entonces este sexo estará vinculado a altas temperaturas de incubación para que pueda eclosionar. más temprano durante la temporada”, dijo Cortez.

Otra posibilidad es que la determinación del sexo dependiente de la temperatura podría dar lugar a que las madres controlen el sexo de sus hijos. Los científicos han sugerido que las hembras de caimanes pueden elegir nidos más fríos para tener más crías hembras, por lo que cuando las poblaciones son bajas, “las hembras pueden hacer sus nidos cerca del agua para que nazcan más hembras”, dijo Graves. Por el contrario, cuando las poblaciones han alcanzado un nivel estable, las hembras pueden elegir nidos más cálidos “por lo que hay muchos más machos, obteniendo más agresión y competencia de los machos”. La próxima generación de hembras podría elegir entre los mejores machos, sugirió Graves.

¿Improbable en humanos?
Todas las especies conocidas con determinación del sexo dependiente de la temperatura son ovíparas, o ponedoras de huevos, y de sangre fría, lo que significa que su temperatura corporal cambia con la de su entorno. Sin embargo, los humanos no somos ninguna de esas cosas.

Como tal, “la determinación del sexo dependiente de la temperatura en los seres humanos no es muy probable porque necesitaría, como mínimo, dos temperaturas corporales diferentes, una que desencadenaría el desarrollo femenino y otra que desencadenaría el desarrollo masculino”, dijo Cortez. “Pero el cuerpo humano siempre está a 37ºC”.

Aún así, si las mujeres pudieran experimentar de alguna manera un rango de temperaturas corporales, Cortez dijo que podría imaginar una forma de que ocurra la determinación del sexo dependiente de la temperatura en los humanos. Señaló que algunas proteínas que ayudan a regular los ritmos circadianos en los seres humanos, nuestros relojes internos, también están relacionadas con la determinación del sexo dependiente de la temperatura en los reptiles. Estas proteínas, conocidas como quinasas CLK, se encuentran en todo el cuerpo y pueden detectar fluctuaciones muy pequeñas en la temperatura corporal.

“No sería imposible pensar que si las quinasas CLK están involucradas en la determinación del sexo dependiente de la temperatura en reptiles, donde detectan grandes cambios en las temperaturas de incubación, generalmente entre 3 y 7ºC el sistema podría adaptarse para detectar cambios de temperatura más pequeños que, hipotéticamente hablando, podrían luego vincularse al sexo del embrión”, dijo Cortez.

Para que exista la determinación del sexo dependiente de la temperatura en los humanos, Graves sugirió que una posibilidad es que de alguna manera nos convirtamos en poiquilotermos, es decir, incapaces de controlar la temperatura de nuestro cuerpo, al igual que la rata topo desnuda. Otra posibilidad es que en lugar de nacimientos vivos, de alguna manera debamos poner huevos como un ornitorrinco, agregó.

Controlar el sexo
Entonces, ¿cómo sería la humanidad si la temperatura pudiera decidir el sexo de nuestra descendencia? La consecuencia más importante probablemente sería que sería trivial para los padres decidir el sexo de sus hijos, dijo Graves.

Un gran riesgo es el potencial de un gran desequilibrio entre los sexos en una sociedad.

“A muchos humanos les gusta decidir el sexo de sus hijos”, dijo Cortez. “Lamentablemente, en muchos lugares de este planeta, el sexo preferido serían los machos. Por lo tanto, si los humanos pudieran decidir el sexo de su descendencia mediante una técnica sencilla, como cambiar la temperatura corporal durante una semana específica durante el embarazo, la temperatura de incubación deben cambiarse solo durante la semana en que se determina el sexo; estoy seguro de que esto crearía muchas sociedades sesgadas hacia los hombres”.

Eso sería un problema.

“Sabemos que el exceso de un sexo específico en las poblaciones adultas crea una población desequilibrada que se ha relacionado con un aumento de la violencia, más conflictos sexuales porque no es fácil para un sexo tener pareja, menos cuidado de los padres, etc.”, agregó Cortez. “Entonces, en otras palabras, una sociedad menos armoniosa”.

Uno podría imaginar que los gobiernos podrían intervenir para asegurarse de que un sexo no fuera demasiado favorecido. Sin embargo, “entonces podríamos comenzar a especular sobre lo que podría suceder si la elección del sexo no depende de los padres, qué fuerzas podrían interesar al Estado para sesgar la proporción de sexos de una forma u otra”, dijo Graves.

Esta artículo es una traducción de otro publicado en Live Science. Puedes leer el texto original haciendo clic aquí.

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