Científicos descubren una especia rara de café que puede salvar el cultivo del cambio climático

Medio ambiente

Dado que la crisis climática causa estragos en los patrones de temperatura y lluvia en todo el mundo, uno de los muchos cultivos amenazados es el preciado café de la humanidad. Ahora los científicos han identificado una planta cafetera que podría ser más robusta frente a los rigores de las estaciones cambiantes.

La planta es el café stenophylla o Coffea stenophylla, una especie silvestre y relativamente rara que se encuentra en el Alto Oeste de África. En comparación con las plantas de café de uso más común, está mejor equipado para manejar los cambios climáticos.

Además, tiene un sabor similar al café arábica de alta calidad elaborado con la planta arábica (C. arabica), por lo que también debería satisfacer a los conocedores de la bebida caliente. El arábica, que actualmente domina el 75% del mercado, es una de las variedades particularmente amenazadas por el cambio climático, ya que la planta necesita condiciones muy específicas para crecer.

“Esta especie amplía sustancialmente la envolvente climática para el café de alta calidad y podría proporcionar un recurso importante para el desarrollo de plantas de cultivo de café resistentes al clima”, escriben los investigadores en su artículo.

La planta stenophylla está en el proceso de hacer una reaparición dramática: anteriormente se pensaba que se había extinguido en todas partes excepto en Costa de Marfil, con muy poca información publicada sobre ella durante varias décadas. Sin embargo, la variedad fue redescubierta recientemente en Sierra Leona.

Los científicos probaron muestras de C. stenophylla para averiguar su sabor y ejecutaron modelos para evaluar el tipo de condiciones en las que podría crecer. Puede manejar temperaturas de hasta 24,9°C, condiciones más cálidas que la variedad C. arabica o C. canephora (la que conocemos como robusta). Investigaciones anteriores sugieren que la planta stenophylla puede sobrevivir a períodos de sequía y también es parcialmente resistente a la roya del café, por lo que tiene muchas credenciales que la convierten en una posible opción para la producción de café en condiciones más desafiantes, si podemos cultivar lo suficiente.

“Se ha señalado que el bajo rendimiento es la razón principal por la que stenophylla no logró establecerse como una de las principales especies de cultivo de café a nivel mundial, aunque la competencia del café robusta, cuyo progreso inicial para convertirse en un producto básico mundial coincide con el declive del cultivo de stenophylla, probablemente sea un factor contribuyente importante”, escriben los investigadores.

El café Stenophylla también ha demostrado ser popular entre los expertos en cata de café en las pruebas de sabor a ciegas realizadas durante el año pasado, informan los investigadores. Más adelante, la planta podría cruzarse para agregar resistencia climática adicional a otras especies.

El cambio a especies de café más resistentes es solo una opción que la industria está considerando: reubicar el cultivo de granos de café y adaptar diferentes aspectos de la producción de granos de café son ideas que también se están considerando, aunque la mejor ruta de todas sería abordar la causa raíz de todo esto: los efectos devastadores del cambio climático.

Ahora se están plantando plántulas para evaluar la viabilidad de stenophylla como una fuente de café de alta calidad en el futuro, aunque podría pasar un tiempo antes de que alguien, excepto los investigadores y los expertos, lo pruebe.

“No va a estar en cafeterías en los próximos dos años, pero creo que dentro de cinco a siete años lo veremos ingresando al mercado como un café de nicho, como un café de alto valor, y luego, después de eso, creo que será más común “, dijo a BBC News Aaron Davis, jefe de investigación del café en el Royal Botanic Gardens en el Reino Unido.

Fuente: Science Alert.

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