Ni siquiera las telarañas se salvan de los microplásticos

Medio ambiente

Si los microplásticos tienen límites, aún no sabemos cuáles son. Parece que encontramos esta basura microscópica donde quiera que miremos, desde el fondo del océano hasta el pico más alto de la Tierra. Estamos empezando a averiguar por qué. Más allá de todos los inquietantes descubrimientos de microplásticos que aparecen dentro de nuestros cuerpos, ahora sabemos que estos pequeños fragmentos pueden viajar en el aire, flotando a través de la atmósfera, al menos hasta que algo los detiene. En un nuevo estudio, los científicos utilizaron un método ingenioso para rastrear este insidioso fenómeno de contaminación del aire, gracias a algo que es completamente natural y también bastante ubicuo: las telarañas.

“Las arañas se encuentran en todo el mundo, incluso en las ciudades”, dice la geoquímica orgánica Barbara Scholz-Böttcher de la Universidad Carl von Ossietzky de Oldenburg en Alemania.

“Sus telarañas pegajosas son una trampa ideal para cualquier cosa que flote en el aire”.

Las telarañas pegajosas pueden parecer una molestia de pesadilla cuando caminas a través de una, pero resultan ser un producto orgánico brillante para monitorear la contaminación por partículas en la atmósfera urbana. En un experimento, la estudiante investigadora Rebecca Süßmuth recolectó telarañas adheridas a paradas de autobús en la calle en la ciudad de Oldenburg, en el noroeste de Alemania (con las telarañas situadas a unos 2 metros del suelo).

Al analizar las muestras web en el laboratorio, los investigadores revisaron las hebras en busca de varios tipos diferentes de formaciones de polímeros plásticos. Efectivamente, las pruebas revelaron que los microplásticos se habían adherido a las redes.

“Todas las telarañas estaban contaminadas con microplásticos”, dice la coautora Isabel Goßmann, quien trabajó en la investigación como parte de su tesis doctoral.

Según los hallazgos, la contaminación por microplásticos atrapados en las telarañas puede representar hasta el 10% del peso de toda la telaraña y está compuesta por varios tipos diferentes de microplásticos. Alrededor del 90% de los detritos eran variaciones de PET (tereftalato de polietileno), siendo el polímero dominante en general C-PET, probablemente derivado de fibras textiles, dice el equipo.

Otra fuente de microplásticos eran las partículas de desgaste de neumáticos (TWP) finamente molidas, que se desprenden de la parte exterior de los neumáticos durante el frenado y la aceleración, y que se esperaba que se encontraran en volumen dada la ubicación en la carretera de las colecciones web. Si bien los cauchos TWP no son técnicamente plásticos, se incluyen cada vez más en las definiciones de contaminación por microplásticos debido a su naturaleza sintética, dicen los investigadores.

Aunque los hallazgos constituyen otro triste recordatorio de la omnipresencia de la contaminación por microplásticos, al menos aquí hemos identificado una forma inteligente y económica de ayudar a monitorear el problema, incluso si el muestreo de telaraña no es tan innovador como podría pensar. Como señala el equipo, las telarañas se han utilizado para pruebas ambientales como esta durante al menos 30 años, pero los investigadores dicen que esta es la primera vez que se examinan en busca de microplásticos, y estas trampas naturales no decepcionaron.

“El muestreo es simple y no se necesitan dispositivos de muestreo especiales”, escriben los investigadores en su artículo.

“Las paradas de autobús cubiertas son populares en todo el mundo y las arañas tejedoras de orbes se encuentran en casi todos los hábitats de la Tierra. Por lo tanto, las telarañas son un medio de fácil acceso en todo el mundo para reflejar los microplásticos en el aire urbano”.

Los hallazgos se informan en Science of the Total Environment.

Fuente: Science Alert.

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